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Proteína: qué es y por qué necesita comerla
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Puede que sepa qué alimentos contienen proteínas, pero ¿alguna vez se ha preguntado qué es realmente la proteína y por qué necesita comerla todos los días?

La proteína es, por supuesto, un componente vital de una dieta saludable. La mayoría de nosotros lo sabíamos desde que éramos niños, probablemente porque nos dijeron que las proteínas nos harían "grandes y fuertes". Y, aunque hay cierto debate sobre quién creó realmente la palabra "proteína" (apareció por primera vez en la literatura científica en 1838), no hay desacuerdo en que se derivó de la palabra griega "protos", que significa "primer rango o posición" - en reconocimiento de lo importante que es la proteína para la vida. 

¿De qué están hechas las proteínas? 


Las proteínas que comes (y las proteínas en tu cuerpo) están formadas por pequeñas unidades, llamadas aminoácidos. A menudo se oyen aminoácidos descritos como "bloques de construcción" porque estas pequeñas unidades individuales se ensamblan de diversas maneras para construir proteínas.

Puede ayudar pensar en los aminoácidos de la misma manera que las letras del alfabeto. En inglés, usamos solo 26 letras para componer todas las palabras que escribimos y hablamos. Algunas palabras son cortas, algunas son largas, pero creamos millones de palabras de solo 26 letras. Y, la secuencia final de las letras es lo que le da a cada palabra su sonido y su significado. 

Del mismo modo, hay 20 aminoácidos que pueden unirse para formar proteínas: las que usted come y las que produce su cuerpo. Y así como no usamos las 26 letras para hacer cada palabra, la mayoría de las proteínas tampoco contienen los 20 aminoácidos.

Pero, al igual que las letras se unen para formar palabras, los aminoácidos se pueden unir en diferentes secuencias y en diferentes longitudes (desde unos pocos aminoácidos hasta varios miles) para producir proteínas diferentes. Y, la secuencia de aminoácidos le da a cada proteína su "significado", porque la estructura final de la cadena de aminoácidos determina específicamente qué es esa proteína y qué hace. 

Las proteínas que comes


Tal vez nunca pensaste en eso, pero no todas las proteínas de los alimentos son iguales. La secuencia de aminoácidos que crea el blanco de un huevo es muy diferente de la disposición de aminoácidos que crea la proteína en un vaso de leche.

Cuando comes alimentos que proporcionan proteínas, entonces, debería tener sentido que diferentes alimentos contengan proteínas diferentes (y generalmente más de uno), a pesar de que todos están compuestos de aminoácidos. 

Por ejemplo, cuando comes leche o yogurt, comes proteínas llamadas caseína y suero de leche. Cuando comes carne o pescado o aves, estarías comiendo, entre otras, proteínas llamadas colágeno y miosina. Los frijoles tienen proteínas llamadas leguminas, y los huevos contienen varias proteínas diferentes, incluida una llamada avidina y una llamada ovoalbúmina. 

Cada una de estas proteínas es única porque cada una está formada por una secuencia única de aminoácidos. Y una vez que las proteínas se digieren y se absorben, sus aminoácidos se pueden utilizar como bloques de construcción para las proteínas dentro de su cuerpo. 

Las proteínas que tu cuerpo hace


A medida que los alimentos con proteínas viajan a través del tracto digestivo, en última instancia, se descomponen en sus aminoácidos individuales, que se absorben en el torrente sanguíneo. Su cuerpo puede usar estos componentes básicos para fabricar unas 50,000 proteínas diferentes del cuerpo, cada una de las cuales tiene una estructura específica (y función) basada en su disposición de aminoácidos. 

Mientras su cuerpo tenga todas las "materias primas" necesarias en forma de bloques de construcción de aminoácidos, puede fabricar estas importantes proteínas corporales, desde las enzimas que aceleran las reacciones químicas en el cuerpo hasta las hormonas que actúan como mensajeros químicos. . (Otras proteínas apoyan su función inmune, o transportan nutrientes en su cuerpo, y por supuesto, usted tiene proteínas que le proporcionan estructura a sus huesos, piel, cabello, uñas y músculos).

Una vez que los aminoácidos ingresan en el torrente sanguíneo, no hay forma de saber si se derivaron de un plato de lentejas o un bistec; todos terminan como un "grupo" de aminoácidos en los tejidos y fluidos de su cuerpo, un grupo que puede ser aprovechado según sea necesario. Sin embargo, para garantizar un suministro constante, es importante consumir proteínas adecuadas todos los días. 

Usted necesita


Comer diariamente proteínas La cantidad correcta y los tipos adecuados de proteínas todos los días es importante por un par de razones. Por un lado, si constantemente tiene una escasez de proteínas en su dieta, su cuerpo no tendría más remedio que comenzar a descomponer las proteínas dentro de su cuerpo para proporcionar los aminoácidos necesarios para producir las proteínas más vitales del cuerpo.

Si bien este proceso de acumulación y degradación ocurre en su cuerpo todo el tiempo, el sistema solo funciona siempre que haya aminoácidos adecuados provenientes de la dieta para mantener los dos procesos en equilibrio. 

Proteínas completas e incompletas


Los tipos de proteína que comes también importan. De los 20 aminoácidos que usa su cuerpo para fabricar proteínas corporales, nueve de ellos se llaman "esenciales": deben provenir de su dieta porque su cuerpo no puede producirlos (aunque puede fabricar los 11 aminoácidos restantes). 

Las proteínas que provienen de fuentes animales (carnes, pescados, aves de corral, huevos, leche y productos lácteos) contienen todos los aminoácidos esenciales, por lo que se los denomina proteínas "completas".

Las proteínas vegetales se encuentran en alimentos como frijoles, lentejas, nueces y granos integrales y, a excepción de la soja (y los alimentos proteínicos derivados de la soja como el tofu, tempeh, leche de soja o proteína de soja en polvo), carecen de proteínas vegetales aminoácidos esenciales, por lo que se consideran "incompletos". Los estrictos vegetarianos trabajan en esto al consumir una gran variedad de alimentos para asegurarse de obtener su complemento completo de aminoácidos esenciales en su dieta. 
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